Beneficios para la salud de la pimienta de Cayena

La pimienta de Cayena es una especia aromática derivada de la pimienta Capsicum annuum . La especia se crea al sembrar, secar y moler los pimientos frescos de color rojo. Es moderadamente caliente (30.000 a 50.000 unidades Scoville) y se utiliza comúnmente para hacer alimentos picantes.

La cayena también se utiliza a veces para tratar el dolor muscular y articular. La cayena contiene una sustancia conocida como capsaicina que da a la especia su “calor” y crea una sensación de quemazón en cualquier tejido con el que entra en contacto. Cuando se administra en la concentración correcta, la capsaicina tiene un efecto terapéutico, desencadenando una reacción bioquímica que es tanto analgésica (analgésica) como antiinflamatoria.

Cuando se usa para el dolor, la capsaicina se encuentra con más frecuencia en ungüentos tópicos o se infunde en parches transdérmicos. La pimienta de cayena también se utiliza a veces bajo la presunción de que puede mejorar su salud cardiovascular, reducir la presión arterial o promover la pérdida de peso.

Los científicos han comenzado a reconocer que los beneficios de la cayena -y específicamente de la capsaicina- pueden ser mucho más extensos de lo que se creía anteriormente.

Beneficios de salud

La mayoría de las investigaciones con respecto a los beneficios de la pimienta de cayena son limitadas. Y no es necesariamente porque las afirmaciones sean de gran alcance o excesivas. Como un suplemento natural, el pimiento de cayena no tiene que someterse a las rigurosas pruebas que las drogas farmacéuticas lo hacen. Como tal, hay vacíos en la investigación que no se persiguen, principalmente porque el costo de la investigación no lo justifica financieramente.

Lo mismo no se aplica completamente a la capsaicina. Debido a su uso en algunos productos de grado farmacéutico, la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) emitió una guía en octubre de 2018 recomendando que los productos que contienen 8% de capsaicina se sometan a estudios de bioequivalencia doble ciego para determinar qué tan bien funciona un producto en comparación con los medicamentos estándar para el alivio del dolor.

La guía de la FDA no es obligatoria, pero los fabricantes la siguen cada vez más para obtener el sello de aprobación de la FDA.

Músculo y plato trasero

La capsaicina es una neurotoxina. Funciona reduciendo la concentración de la sustancia P, un compuesto producido por el cuerpo que envía señales de dolor al cerebro. Al reducir la concentración de la sustancia P alrededor de una lesión local, su cerebro no percibirá el dolor tan profundamente.

Una revisión de 2006 de los estudios publicados en la Base de Datos Cochrane de Revisiones Sistemáticas (Cochrane Database of Systematic Reviews) concluyó que había “pruebas moderadas” de que los tratamientos tópicos basados en la cayena eran más efectivos que el placebo para aliviar el dolor lumbar.

Un estudio más reciente publicado en el British Journal of Anaesthesia concluyó de manera similar que la crema tópica de capsaicina proporcionaba un alivio modesto del dolor muscular y articular crónico cuando se aplicaba de tres a cinco veces al día durante 2 a 6 semanas.

En los últimos años, a medida que las cremas tópicas (como 0.1% Capzacin-HP) han dado paso a terapias de dosis más altas, la investigación sobre la efectividad de la capsaicina se ha expandido, proporcionando evidencia de su beneficio al proporcionar alivio del dolor leve para la osteoartritis, la artritis reumatoide, las lesiones deportivas y las lesiones por estrés repetitivo.

Además de sus efectos analgésicos, la capsaicina ejerce efectos antiinflamatorios leves, causando la dilatación de los vasos sanguíneos locales que algunos creen que pueden ayudar en la curación de una lesión articular o muscular.

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Dolor Neuropático

El dolor neuropático es el término utilizado para describir el dolor causado por el daño a los nervios. La capcaisina ha sido explorada durante mucho tiempo como un medio para tratar el dolor neuropático dada la falta de remedios farmacéuticos efectivos.

Algunas de las primeras investigaciones incluyeron el uso de parches de capsaicina en altas dosis para tratar la neuropatía periférica inducida por medicamentos en personas con VIH. Muchos de los primeros medicamentos contra el VIH causaron la desmielinización de las células nerviosas (esencialmente la eliminación de la capa aislante externa).

Un estudio de 2009 publicado en Therapeutic Drug Monitoring concluyó que un parche de dosis alta de capsaicina utilizado durante 60 minutos en 173 personas con neuropatía periférica inducida por medicamentos contra el VIH dio como resultado una disminución del dolor dos veces mayor en comparación con aquellos que usaron un placebo.

Con base en este y otros hallazgos (incluyendo el uso de altas dosis de capsaicina para tratar la ciática, la neuropatía diabética y la fibromialgia), la FDA aprobó el primer parche transdérmico de capsaicina al 8%, llamado Qutenza, específicamente para el tratamiento de la neuralgia posherpética (un tipo de dolor nervioso de larga duración después de un ataque de herpes zóster).

A pesar de las pruebas que apoyan la dosis alta de capsaicina en el tratamiento del dolor neuropático de moderado a intenso, existen pocas pruebas de que un ungüento o ungüento tópico de cayena proporcione un alivio similar.

Beneficios metabólicos

Las pruebas que apoyan el uso de las tabletas de cayena para estimular el metabolismo y la pérdida de peso son generalmente débiles. Durante mucho tiempo se ha afirmado que la pimienta de cayena tiene propiedades termogénicas que pueden acelerar su metabolismo y quemar más calorías cuando se incluye como parte de una comida.

Mientras que una tableta de cayena puede ciertamente inducir el sudor, un signo de aumento del metabolismo, no hay evidencia de que este efecto se correlacione con un aumento en la quema de grasa o pérdida de peso.

Dicho esto, una revisión de 2015 de los estudios publicados en BMJ Open Heart sugirió que la reacción bioquímica desencadenada por la capsaicina podría tener aplicaciones prácticas en el tratamiento de una serie de trastornos metabólicos y cardiovasculares. Las pruebas se referían principalmente a la investigación sobre el uso de la pimienta de cayena dietética en ratas, cerdos y otros mamíferos.

Entre los beneficios citados, se demostró que la capsaicina estimula la sintetasa endotelial de óxido nítrico (eNOS), una sustancia que ayuda a reducir la presión arterial y retrasa el daño vascular asociado con la aterosclerosis. La capsaicina también puede aumentar la producción de proteína 2 desacoplada (UCP2) en el hígado, el corazón y los vasos sanguíneos, retrasando el agrandamiento anormal, la cicatrización o el engrosamiento de estos órganos vitales.

Lo que esto sugiere, de una manera muy amplia, es que una dieta rica en cayena puede ser beneficiosa cuando se usa para prevenir o tratar la aterosclerosis, la diabetes, el hígado graso no alcohólico, la hipertensión y el accidente cerebrovascular. Aún así, los investigadores admiten que la aplicación práctica de esto sigue siendo débil y que las dosis utilizadas en estudios en animales serían inviables en humanos.

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Posibles efectos secundarios

Cuando se aplica tópicamente como crema o parche transdérmico, la capsaicina en dosis bajas se considera segura para los adultos. Aun así, los efectos secundarios son comunes, incluyendo irritación, ardor y picazón. El parche Qutenza 8% más fuerte puede causar hinchazón localizada, sarpullido, dolor e incluso ampollas, particularmente en personas con piel sensible.

Las tabletas de cayena pueden causar malestar estomacal, sudoración, rubor, diarrea y secreción nasal. No se recomienda su uso a largo plazo. En casos raros, el uso excesivo de tabletas de cayena puede causar daño hepático y renal.

La capsaicina tópica nunca debe usarse en niños a menos que sea bajo la dirección de un médico. Como regla general, las tabletas de cayena no deben administrarse a los niños.

Dosis y preparación

No existe una dosis médicamente prescrita de suplemento de cayena, la mayoría de los fabricantes recomiendan entre 30 miligramos (mg) y 120 mg tres veces al día para fines de salud general.

Los ungüentos y parches de venta libre están disponibles en concentraciones de entre 0.025% y 0.1%. Las cremas tópicas se usan según sea necesario pero, dependiendo de la fuerza, no se deben aplicar más de cuatro veces al día. Los parches transdérmicos, como el parche Salponas Gel, generalmente se pueden aplicar cada cuatro a seis horas para aliviar el dolor.

El parche Qutenza 8%, usado específicamente para el dolor neuropático severo, sólo se usa durante 60 minutos, no más, cada tres meses.

Qué buscar

Existen numerosos ungüentos, geles, extractos, parches y píldoras de venta libre que contienen cayena o capsaicina. Algunos se comercializan utilizando el término “pimiento” en lugar de cayena o capsaicina. Incluso hay tés de pimienta de cayena y aerosoles nasales descongestionantes utilizados para terapias naturales.

Muchos de estos productos se pueden comprar en línea o se pueden encontrar en farmacias locales o tiendas de alimentos naturales. Los parches transdérmicos Qutenza están disponibles sólo con receta médica.

Otras preguntas

Tan efectivo como los agentes a base de capsaicina pueden ser para aliviar el dolor, nunca haga una crema tópica casera con pimienta de cayena comprada en tiendas. A diferencia de la capsaicina, que se fabrica a una concentración exacta en el laboratorio, las concentraciones de cayena pueden variar según la marca, el almacenamiento y la edad de la especia. Nunca aplique el pimiento de cayena directamente sobre la piel, y evite tocarse los ojos después de manipular la especia.

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